Primeras fotografías de las formas de vida más pequeñas

Su simple existencia era motivo de debate, pero un grupo de científicos han logrado tomar, por primera vez, imágenes de las mínimas nanobacterias.

Han confirmado que estas organismos unicelulares tienen un volumen medio de 0.009 micrómetros cúbicos. Un micrómetro es una millonésima parte de un metro. Constituyen la forma de vida más pequeña conocida por la ciencia, y posiblemente son tan pequeñas como puede llegar a ser la vida misma.

Los investigadores han debatido durante décadas sobre el tamaño mínimo hipotético de una célula, pero hasta ahora nadie había conseguido fotografiar o describir genéticamente una de estas nanobacterias (también conocidas como microbacterias o nanobes).

Las nuevas bacterias, halladas en el agua de un acuífero subterráneo de Rifle, Colorado (EEUU) por un amplio equipo liderado por científicos de la Universidad de Berkeley y el Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley, fueron congeladas y trasladadas al laboratorio de la universidad, donde sus estructuras internas fueron capturadas, tanto en 2D como en 3D, utilizando microscopios criogénicos de transmisión de electrones. Esta tecnología permitió a los investigadores ver a las células en el proceso de dividirse, lo que implica que estas criaturas no sólo no estaban muertas o inactivas, sino perfectamente sanas, activas y replicándose a sí mismas.

El proceso para capturar a las bacterias fue largo e implicó la filtración de las aguas subterrénas en sucesivas tandas de filtros cada vez más pequeños, hasta llegar a los 0.2 micrómetros. Para ponerlo en perspectiva, el agua filtrada a estos niveles se considera esterilizada.

Estas nuevas bacterias ultra-pequeñas son un ejemplo de un conjunto de vida microbiana de la que no sabemos prácticamente nada -afirma Jill Banfield, uno de los autores del estudio -. Son enigmáticas. Se detectan en muchos ambientes y juegan problablemente un papel importante en comunidades microbianas y ecosistemas. Pero todavía no entendemos del todo cuál es este papel.

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